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Cápsula de astronauta da Boeing Starliner não completará sua missão

Anos atrás do cronograma e do orçamento, a Boeing Co. lançou sua cápsula de astronauta Starliner na manhã de sexta-feira, mas em um golpe para o gigante aeroespacial e a NASA , a cápsula desaparafusada não conseguiu alcançar a órbita necessária para se encontrar com sucesso com a Estação Espacial Internacional (ISS) .

O administrador da NASA, Jim Bridenstine, disse que um relógio automatizado a bordo funcionou mal, causando o Starliner a queimar mais combustível do que o previsto. Essa queima extra colocou a espaçonave fora dos trilhos e sem uma quantidade aceitável de combustível para se encontrar e atracar na ISS – o objetivo central do voo de teste.

“Quando a sonda se separou do veículo de lançamento, não recebemos a queima de inserção orbital que esperávamos”, disse Bridenstine a repórteres na sexta-feira. “Parece que o sistema de tempo decorrido da missão tinha um erro. E essa anomalia resultou no veículo acreditando que o tempo era diferente do que realmente era”.

Por ter efetivamente tempo incorreto, a sonda concluiu erroneamente que sua queima de inserção orbital já havia ocorrido e que ainda não estava posicionada corretamente. Portanto, a Starliner, nesse cenário automático, fez correções de forma independente e queimava combustível quando não era necessário. 

Normalmente, a equipe de controle de vôo da Boeing seria capaz de assumir e dar à espaçonave as ordens adequadas. Mas no momento em que a equipe de vôo precisava falar com a Starliner, não podia.

O sinal de rádio entre o solo e a espaçonave estava sendo transmitido de um satélite de rastreamento e retransmissão de dados para outro, e a conexão foi temporariamente perdida no momento crucial. 

“No momento em que conseguimos obter sinais para realmente comandar a queimadura por inserção orbital, era um pouco tarde demais”, disse Bridenstine. 

Durante a entrevista coletiva pós-lançamento, Bridenstine confirmou que o Starliner estava sob controle e em uma órbita estável e que a causa do erro estava sendo analisada. Aproximadamente duas horas após a missão, a Boeing reduziu o que era uma missão de sete dias para pouco mais de 48 horas.   

Como a cápsula Starliner não se encontra com a ISS, o plano, de acordo com os funcionários da NASA e da Boeing, é agora trazê-la de volta à Terra para um touchdown de domingo às 7:30 da manhã no horário de EST no domingo em White Sands Missile Range, no Novo México. 

Bridenstine disse que, como os sistemas de segurança funcionaram corretamente nesse voo de teste desaparafusado, ele não descartou a possibilidade de colocar astronautas a bordo para o próximo lançamento da Boeing.

Nicole Mann, uma piloto de testes e astronauta dos EUA que foi convocada para pilotar uma missão da tripulação Starliner, disse a repórteres: “treinamos extensivamente para esse tipo de contingência. E se estivéssemos a bordo, poderia haver ações que poderíamos ter tomado. “

“Não temos preocupações com a segurança”, acrescentou Mann. “Tudo em ascensão, todos os sistemas que nos manteriam seguros funcionaram corretamente no lançamento e atualmente no veículo”.

Depois que a equipe de controle de vôo da Boeing assumiu o controle do Starliner, ele manobrou a cápsula para a chamada posição “cauda-sol”, permitindo que os painéis solares da aeronave capturassem a luz do sol e mantivessem suas baterias carregadas. 

O lançamento às 6h36 EST (11h36 GMT), o teste de vôo orbital da manhã da sexta-feira da Boeing, ou OFT, foi um marco crítico no que tem sido um programa comercial de voos espaciais humanos, sofrido por repetidos atrasos e centenas de milhões de dólares em custos excedentes.

A Boeing está competindo com a SpaceX para desenvolver sistemas de lançamento comercial para reiniciar a capacidade de voos espaciais humanos da NASA. A SpaceX já lançou uma espaçonave Crew Dragon desaparafusada para a ISS em março passado, levando a empresa iniciante de Elon Musk à frente do gigante aeroespacial.

Meia hora após o lançamento da Starliner, todos os sistemas de lançamento tiveram um desempenho perfeito em velocidades supersônicas. O foguete do primeiro estágio – o cavalo de força Atlas 5 – se separou cerca de quatro minutos e meio após a decolagem. Os segundos motores Centaur do estágio “superior” fizeram o mesmo cerca de 10 minutos depois, tendo colocado a cápsula em uma trajetória suborbital.

Aos 31 minutos após o lançamento, os quatro propulsores orbitais e controle de atitude (OMAC) da cápsula Starliner deveriam ter disparado, mas os controladores de missão da Boeing atrasaram essa ação. O motivo inicial do atraso foi devido a uma atitude incorreta ou posicionamento direcional, de acordo com a equipe de comunicações da Boeing que narra o evento de transmissão ao vivo.

Steve Stich, vice-gerente do Programa de Tripulação Comercial da NASA, disse: “A automação do veículo de lançamento coloca você em órbita, mas estava passando agora a automação da sonda. Então, nesse período crítico, claramente perdemos algo … então agora temos que descobrir o que aconteceu e resolver o problema “.

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